Qu’est-ce que le point de côté?

Dernière mise à jour 06/06/18 | Article
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La douleur abdominale transitoire liée à l’effort, le fameux «point de côté», apparaît souvent lorsque l’on pratique un sport. Sans conséquences mais parfois pénible, d’où vient cette sensation si particulière?

Bien localisé dans l’abdomen ou l’épaule, le «point de côté» est ressenti telle une crampe, voire un «coup de couteau» chez les sportifs. Ce problème courant est bénin, mais constitue toutefois un frein à la performance. Il survient notamment lors d’activités physiques comme la course à pied, la natation ou l’équitation. Très localisé, aigu, avec des tiraillements… il existe différents ressentis et localisations du point de côté.

Quelles en sont les causes?

Anomalie respiratoire, stress mécanique des ligaments viscéraux, troubles gastro-intestinaux, crampes musculaires… De nombreuses pistes sont envisagées pour expliquer le phénomène. Il semble néanmoins que l’irritation du péritoine pariétal due à une friction augmentée pendant l’effort soit l’une des causes les plus probables. De plus, un estomac distendu, rempli d’air ou irrité par la prise de nourriture, peut provoquer une crampe du diaphragme résultant en un point de côté. Il concerne en tout cas plus particulièrement les sports impliquant des mouvements répétés du tronc en extension, selon l’intensité et la durée de l’effort.

Prévention et traitement

S’il est observé que la douleur disparaît rapidement d’elle-même en stoppant l’effort, il existe différentes astuces pour la prévenir. Il est conseillé d’éviter de boire et manger en grande quantité au moins deux à quatre heures avant l’effort. Et de préférer de petites quantités d’eau ou de boissons énergisantes de temps en temps. S’entraîner à l’aide d’exercices de gainage, qui favorisent le renforcement musculaire de la ceinture abdominale et du tronc, semble aussi prévenir le point de côté.
Une fois la douleur installée, il faut ralentir la cadence et respirer profondément. Etirer les muscles abdominaux, mais aussi exercer une pression sur la zone touchée, se pencher en avant, voire roter, pour évacuer l’air. S’allonger sur le dos les genoux pliés est une autre option.

Faire le point

Le point de côté est un problème bénin, qui diminue avec l’âge. Cependant, un examen médical est vivement conseillé devant toute présentation atypique afin d’exclure une autre affection plus sérieuse. Sont alors pris en compte différents facteurs comme la localisation, le type, l’intensité, la durée, le moment d’apparition, la fréquence de la douleur, et les symptômes associés (nausées, diarrhées, types de repas, plaintes, etc.). L’examen doit aussi comporter un bilan des fonctions abdominales, cardiovasculaires et pulmonaires. Les douleurs persistantes peuvent notamment être le signe d’un autre trouble que le simple point de côté.

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Adapté de «Que sait-on sur le "point de côté" lié à l’effort?», Drs M. Saubade, A. Gabioud, C. Karatzios, C. Besson, G. Gremion, Prs C. Benaïm, J. Fell, Dr B. Gojanovic; Swiss Olympic Medical Center, Département de l’appareil locomoteur, Division de médecine physique et réadaptation, CHUV; Service de médecine interne, Hôpital Riviera Chablais; University of Tasmania, Australie; La Tour Sport Medicine, Hôpital de La Tour. In Revue Médicale Suisse 2016;12: 1272-7, en collaboration avec les auteurs.

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